印度首枚私人太空火箭发射升空,只有6米长、半吨重

私人飞船上太空这一块,马斯克的SpaceX当仁不让是世界顶流了,贝索斯的蓝色起源也成功“上天”了几次。

毫无疑问,美国在这一领域一马当先。

面对这样的情况,作为“世界第二科技强国”的印度,也开始了发力,11月18日,印度创业公司 Skyroot制造的一枚火箭成功进行了处女飞行,成为印度第一个进入太空的私人开发的运载火箭

印度专家说,这次的亚轨道飞行是印度私营航天工业的一个重要里程碑。

作为一家创业公司,首次发射就获得成功,我们得承认,还是有两把刷子的,只不过这个配色,不得不说,这配色“味道”还是那么正。

《印度首枚私人太空火箭发射升空,只有6米长、半吨重》

图片来自:Skyroot

长度仅为6米,只有半吨多重的“小火箭”

印度时间11月18日上午11:30,在印度太空研究组织(ISRO)位于印度东海岸的萨迪什·达万航天中心,以该计划创始人维克拉姆·萨拉巴伊(Vikram Sarabhai)命名的“维克拉姆-S”火箭发射升空。

火箭升空后,到达了89.5公里(55.6英里)的轨道,超过了美国国家航空航天局认为是太空边界的80公里线,但是距离国际航空联合会认定的100公里还有一步之遥。

Pawan Kumar Chandana是Skyroot的联合创始人,他表示,这次的成功发射的成功是印度新兴太空工业的一个重大胜利,但是这次任务的准备工作是令人紧张的。

“我们对火箭非常有信心,但是,你知道,火箭的失败是非常常见的,”他说。“尤其是在倒计时的最后10秒,心跳加速。但是一旦火箭越过发射台,进入稳定轨道,我认为那就是值得庆祝的时刻。”

这次发射成功的“维克拉姆-S”火箭并不大,感觉更像个火箭弹。

“维克拉姆-S”火箭仅有6米(20英尺)长,重量仅为550公斤(0.6吨),从体型来看,这款火箭并不是为商业用途而设计的,而只是为了验证火箭的可行性。

《印度首枚私人太空火箭发射升空,只有6米长、半吨重》

图片来自:Skyroot

这个从任务的名字Prarambh也可以看出来,Prarambh在梵语中意为“开始”,旨在测试关键技术,这些技术将用于建造该公司的第一个真正意义上的轨道火箭——维克拉姆一号。

据报道,这枚火箭将能够将重量高达480公斤的物体送上500公里的高空,预计将于明年10月进行首次发射。

印度私人航天,未来可期

这次任务包含了很多新的尝试,比如采用新型全碳纤维结构来减轻重量,采用3D打印的旋转稳定推进器等等。

不过,除了这些新的技术尝试,创始人Chandana认为,最有价值的经验是Skyroot与印度太空研究组织(ISRO)的发射基础设施合作的复杂性。

“你可以制造火箭,但发射它是一个不同的球游戏,”Chandana表示。“这对我们来说是一次很好的学习经历。”

印度政府其实也是刚刚开放了民用飞行器的高度管制,Skyroot是几家为此而付出努力的几家太空创业公司之一。

印度新德里观察家研究基金会(Observer Research Foundation)智囊团安全、战略和技术中心(Centre for Security,Strategy and Technology)主任Rajeswari Pillai Rajagopalan表示,由于空间技术具有双重用途,印度空间研究组织历来在大多数空间活动上享有政府批准的垄断地位。

她说,虽然印度主要的工程公司如Larsen & Toubro和Godrej Aerospace长期以来一直为ISRO提供零部件,甚至整个空间系统,但这种关系一直是供应商和销售商之间的关系

但在2020年,当时的印度财政部长Nirmala Sitharaman宣布了一系列改革,允许私营企业建造卫星和发射工具,进行发射并提供天基服务。印度政府还成立了印度国家空间促进和授权中心(InSpace),这是一个旨在连接印度空间研究组织和私营部门的新机构,并确认私营公司将能够利用印度空间研究组织的设施。

这对于致力于航天事业的初创公司来说,是一个巨大的机会,Skyroot显然是其中跑得最快的选手。

Rajagopalan也赞扬说,Skyroot的首次发射私人火箭是印度航天工业的一个重要里程碑。

她表示:“这一举措本身非常关键,对于其它类似的公司而言,这是令人鼓舞的。”

但她补充说,要实现政府承诺的改革,还有很多工作要做。旨在将国家太空政策纳入立法的《太空活动法案》(Space Activity Bill)多年来一直处于草案状态,在监管不明确的情况下,私营部门很难证明大笔投资的合理性。

普华永道(PwC)航天业务副总监Saurabh Kapil也表示,Skyroot的发射无疑标志着印度航天工业日益成熟,这次发射对印度的太空生态系统来说是一个至关重要的信息,这代表印度有能力、有必要的技能、有工程能力以及配套的制造或工业化能力。

《印度首枚私人太空火箭发射升空,只有6米长、半吨重》

图片来自:Skyroot

专家认为,从长远来看,印度航天工业有雄心在全球发射市场占据相当大的份额。

事实上,印度空间研究组织已经建立了一个可靠性和低成本的形象,比如2014年的火星任务仅耗资7400万美元,是同一周美国国家航空航天局(NASA)火星任务的九分之一。

相比于其他更加成熟的航天国家,印度的劳动力、土地和材料成本要低得多,这也可能转化为印度的私营航天工业的优势。

正如Saurabh Kapil所说,“乐观情绪肯定存在,因为我们成本低、可靠性高,任何想要制造和发射小型卫星的公司,很大程度上都会选择印度。”

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